Es un término aplicado a conjuntos de datos que superan la capacidad del software habitual para ser capturados, gestionados y procesados en un tiempo razonable. Los tamaños del “big data” se hallan constantemente en aumento. En 2012 se dimensionaba su tamaño en una docena de terabytes hasta varios petabytes de datos en un único data set. En la metodología MIKE2.0 dedicada a investigar temas relacionados con la gestión de información, definen big data en términos de permutaciones útiles, complejidad y dificultad para borrar registros individuales.

En 2001, en un informe de investigación que se fundamentaba en congresos y presentaciones relacionadas, el analista Doug Laney del META Group (ahora Gartner) definía el crecimiento constante de datos como una oportunidad y un reto para investigar en el volumen, la velocidad y la variedad. Gartner continúa usando big data como referencia de este. Además, grandes proveedores del mercado de big data están desarrollando soluciones para atender las demandas más críticas de procesamiento de datos masivos, como MapR, Cyttek Group y Cloudera.